白莲教

  白莲教,是跨越多个中国史上朝代的一个秘密民间宗教组织,发展过程中融入了包括弥勒教在内的其他组织的内容,但一般认为主源是源于宋高宗绍兴三年(1133年),由茅子元创立的佛教净土宗分支白莲宗。因其教徒禁食葱乳,受持五戒,不杀生不饮酒,其派神职人员不出家,多娶妻生子,常被视为附佛外道和邪教而遭朝廷查禁。白莲教作为一个秘密民间宗教组织,在历史上发动多次民变,屡次受到镇压。
  在元朝时,白莲教与明教、红巾军、弥勒信仰有关。元末白莲教和明朝建国的关系亦有专书介绍。在明朝以后,接受了罗思孚的“无生父母”思想,成为了罗教系统的秘密宗教。
  南宋
  茅子元是天台宗门下的弟子,崇慕慧远白莲社之遗风,又受天台宗派观念的影响,因而改造了兴于民间,成员关系松散的在家佛教“莲社”,在庶民中组织起一有师承、有教义,倡导念佛往生的宗团。这个团体不但有出家弘法的僧人,也有在家信徒;并且,为使教法更普及于大众,白莲宗允许在家弟子从事吸纳门徒、宣传教法、化缘建佛堂等按佛教传统只能由僧人进行的活动,这样便形成了僧、俗两个传法系统。这一组织架构是白莲宗最大的特色,但也与佛教的传统相对立,在实践中产生了种种弊端,因此被教界所非议。
  白莲宗不杀生、不饮酒,禁食葱乳,严守护生之戒,因此宗徒号称白莲菜,又称茹茅阇梨菜。外人则称之为“吃菜事魔”。茅子元去世后,有小茅阇梨继承茅子元之教,使之盛行南方,由于出家僧众对在家俗众并无强制约束力,对冒称白莲道人触犯刑法者,亦无从管制,又混杂民间信仰,因而日久渐生风俗坏乱之弊,“庶俗僭称活佛如来,妇人擅号佛母大士”,妄谈般若,乱说灾祥。因此常被取缔。也因此流传不广,故影响不大。
  而后,在教义上,白莲宗受到弥勒教影响,从崇奉极乐世界的阿弥陀佛改信奉兜率内院的“当来下生娑婆世界”的弥勒佛,以净土宗的譬喻“火中生白莲”为象征,并混合了明教的内容。
  元朝
  白莲宗以弥勒佛将会来救世的传说,作为号召,动辄宣称弥勒佛下生,起兵造反,自然也开始反抗元朝统治。元世祖至元十七年(1280年)春,江西都昌县杜万一(又名杜可用)号称“杜圣人”,以白莲宗组织发动起事,后自称“天王”,改元“万乘”。这是白莲宗诞生后策动的第一次民变;但因为白莲宗与白莲教在历史上界定区分并不明确,因此也被认为是白莲教第一次民变。
  元武宗至大元年(1308年),因皇帝认为此等人物“有妻子,身已不清净”,敕禁白莲社。时有庐山东林寺普度(?—1330年),自承慧远留下的千年正教,致力于复教运动,撰写《庐山莲宗宝鉴》10卷,阐明了子元所倡白莲宗的真义,上奏朝廷。于是白莲宗于元仁宗皇庆元年(1312年)得以复教。普度受命为教主,世称优昙宗主。在宗教政策宽松白莲教可以公开传播时期,白莲教宣扬“弥勒佛下生”、“明王出世”,其势力渗透到河南、江淮和长江流域地区。但是,宗门的情弊仍未改善,复有社会反对分子潜入,故元英宗至治二年(1322年)后又遭禁断。
  此后该教的僧人渐渐远离“白莲宗”的名号,回归到正统佛教当中,而民间仍在继续流传,并进一步与弥勒教、白云教、明教等相混合,称为白莲教,成为民间秘密宗教。泰定二年(1325年),河南息州白莲教赵丑厮、郭菩萨宣传“弥勒佛当有天下”,聚众起事。元顺帝至元三年(1337年),河南陈州白莲教胡闰儿(棒胡)称弥勒佛已经降生,聚众烧香起事。顺帝至元四年(1338年),江西袁州彭莹玉、周子旺组织白莲教起事。
  顺帝至正十一年(1351年),元朝政府强征民夫堵塞黄河缺口,引发了全国规模的红巾军大起义,红巾军即与白莲教有密切的关系,元末朱元璋依附“明教”起义,宣称“黑暗即将过去,光明将要到来”,其实也受到白莲教影响。至此,弥勒教正式融入白莲教。